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«  [Les chansons de Leigh] ressemblaient à de la musique symphonique écrite par un bon compositeur de musique classique. Sa musique était assez mélodique, mais ses contre-mélodies, sa structure harmonique, ont beaucoup plus contribué à l'efficacité finale de ses partitions. Leigh ne pouvait pas transmettre à fond les sensations de sa musique avec seulement deux mains et un piano.  »

— Wilfred Jackson, animateur et réalisateur.

Leigh Harline (26 mars 1907, Salt Lake City – 10 décembre 1969, Los Angeles) est un compositeur de musiques de dessins animés.

BiographieModifier

Avec plusieurs dizaines de compositions musicales pour les séries Silly Symphonies et Mickey Mouse mais aussi celles des films d'animation dont les plus connues, Some Day My Prince Will Come de Blanche Neige et les Sept Nains et When You Wish Upon a Star de Pinocchio, Leigh Harline (1907-1969) passe pour l'un des compositeurs les plus talentueux de Disney, reconnu pour sa sophistication musicale et son style musical inventif à bien des titres.

En 1940, sur le podium avec Paul J. Smith et Ned Washington, Leigh Harline est au sommet de sa gloire ; il vient en effet de remporter deux Oscars, celui de la Meilleure musique originale et celui de la Meilleure chanson originale pour When You Wish Upon a Star de Pinocchio. Cette première récompense succède à une première reconnaissance de l'industrie du cinéma en 1938, date à laquelle la musique de Frank Churchill, Paul J. Smith et Leigh Harline pour Snow White and the Seven Dwarfs avait été nominée pour l'Oscar de la Meilleure musique originale, le film de Disney ratant de peu le titre prestigieux.

Né le 26 mars 1907 à Salt Lake City, Leigh Adrian Harline est le plus jeune enfant d'une famille nombreuse qui en comptait treize en tout. A la fin du XIXème siècle, ses parents, Charles Härlin et Johanna Matilda, originaires de Suède, avait déménagé à Salt Lake City dans l'Utah. Il en avaient profité pour changer leur nom ; Härlin, à consonance suédoise, deviendrait Harline, un patronyme sonnant plus « américain ». Leigh, le dernier-né de la famille, élevé dans la religion mormon, grandit entouré de musique, apprenant le piano dés l'âge de six ans. Plus tard, une fois à l'Université d'Utah, le jeune homme étudiera le piano et l'orgue aux côtés du professeur J. Spencer Cornwall.

Peu après avoir obtenu son diplôme, il quitta en 1928 sa ville natale pour la Californie, une région où il espérait vite percer dans la musique et la radio. A San Francisco puis à Los Angeles, il travailla un temps dans des studios de radios en tant que compositeur, chef d'orchestre, arrangeur, instrumentiste, chanteur ou encore animateur. En 1931, à l'occasion d'une contribution à un radio, il est le premier à fournir la musique pour une émission diffusée depuis la côte ouest à travers tout le pays.

En 1932, Harline, remarqué par Disney, se fait embauché par les studios de Burbank en tant que compositeur/arrangeur. Sa mission principale : produire la musique des deux séries à succès de l'époque, les Silly Symphonies et les Mickey Mouse. Cette tâche, que le compositeur mènera à bien pendant une grande partie des années 1930, donnera les plus grandes musiques d'environ 50 courts métrages d'animation. Leigh imposera un style « Harline-esque » qui finira par dominer dans toutes ses compositions musicales. On lui doit ainsi le fameux air The World Owes Me a Living dans The Grasshopper and the Ants (La Cigale et la Fourmi), ou encore Help Me Plant My Corn dans Une petite poule avisée, une musique entonnée par la poule dans le premier film marquant la naissance de Donald Duck à l'écran.

Leigh harline frank churchill

Leigh Harline (à gauche), aux côtés de Walt Disney (au centre) et de Frank Churchill (à droite).

Avec environ cinquante participations sur les courts métrages à son actif, Leigh Harline suit de près Frank Churchill sur le podium des plus grands compositeurs/arrangeurs de Disney des années 1930. Les deux hommes seront ainsi amenés à travailler ensemble sur les musiques de Lullaby Land (1933) et Funny Little Bunnies (1934). Mais les musiques de Leigh, plus sophistiquées, étaient faites sur-mesure pour les Silly Symphonies où la musique, en général très orchestrée et très proche de l'opéra, dominait comme jamais auparavant, à l'image de The Pied Piper (1933) ou de The Goddess of Spring (1934).

Cependant, c'est bien Snow White and the Seven Dwarfs avec des musiques comme I'm Wishing, Heigh-Ho et Some Day My Prince Will Come, puis Pinocchio qui donneront à Leigh Harline et ses coéquipiers Frank Churchill, Larry Morey et Paul J. Smith leurs lettres de noblesse. When You Wish Upon a Star, couronnée de l'Oscar de la Meilleure musique originale et de l'Oscar de la Meilleure chanson originale en 1941, portera Harline au sommet de sa gloire. Parmi ses autres musiques connues dans le monde entier, on retiendra Hi-Diddle-Dee-Dee ou encore Give a Little Whistle de Pinocchio.

Par la suite, Harline diversifiera ses registres, composant ici des musiques originales pour la série Donald Duck, là pour celle de Mickey, et plus rarement pour quelques courts métrages de Dingo ou Pluto. Après avoir quitté Disney à ce moment précis où sa carrière semblait prendre un tournant décisif, Harline se destina à un autre destin, celui de pigiste/compositeur indépendant, réalisant la plupart du temps des musiques originales de longs métrages mais de séries télé, pour d'autres studios d'Hollywood jusqu'à la fin des années 1960. Le 10 décembre 1969, des suites de complications d'un cancer de la gorge, Leigh Harline décéda à Long Beach, Californie, à l'âge de 62 ans, en laissant derrière lui un héritage considérable.

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